Amerika Birleşik Devletleri, Japonya’nın Hiroşima kentine atom bombası attığı zaman, savaş sırasında atom silahlarını kullanan ilk ve tek ulus oldu. Atom bombasının Japonya’ya bırakılması, İkinci Dünya Savaşı’nı sona erdirmesine rağmen, birçok tarihçi Soğuk Savaşı da ateşlediğini iddia ediyor.

1940’dan beri, Birleşik Devletler, Albert Einstein tarafından uyarılsada, Nazi Almanyası zaten nükleer silahlarla ilgili araştırmalar yürüterek bir atom silahı geliştirmeye çalışıyordu. Birleşik Devletler ilk başarılı testi gerçekleştirdiğinde (Temmuz 1945’te New Mexico’daki bir çölde bir atom bombası patladı), Almanya zaten yenilmişti. Bununla birlikte, Pasifik’te Japonya’ya karşı savaşta şiddet kullanmaya devam etti. Başkanlarından Harry S. Truman, danışmanlarından bazılarını uyararak, Japonya’yı işgal etme girişiminde bulunmak korkunç Amerikan kayıplarına neden olacağını ve yeni silahı savaşı hızlı bir şekilde sona erdirmek için kullanılacağını söyledi. 6 Ağustos 1945’te, Amerikan bombacısı Enola Gay, Japonya’nın Hiroşima kentine beş tonluk bir bomba attı. 15.000 ton TNT’nin gücüne eşdeğer bir patlama, şehrin dört kilometrekarelik bir alanını yıkıma uğrattı ve hemen hemen 80.000 kişiyi öldürdü. Önümüzdeki haftalarda yaralılar ve radyasyon zehirlenmesinden on binlerce insan öldü. Üç gün sonra, Nagazaki şehrine bir bomba daha düşerek yaklaşık 40.000 kişiyi öldürdü. Birkaç gün sonra, Japonya teslim olduğunu açıkladı.

İki atom bombası Japonya’ya bırakıldıktan sonraki yıllarda, bazı tarihçiler silahların iki yönlü bir hedefi olduğunu öne sürdü. İlk olarak tabii ki, Japonya’yla savaşı hızlı bir şekilde sona erdirmek ve Amerikan hayatını kurtarmak, İkinci olarak ise, yeni toplu imha silahını Sovyetler Birliği’ne göstermek olduğu ileri sürüldü. Ağustos 1945’e gelindiğinde, Sovyetler Birliği ile Birleşik Devletler arasındaki ilişkiler kötüye gitti. ABD Başkanı Harry S. Truman, Rusya Devlet Başkanı Joseph Stalin ve Winston Churchill (yerine Clement Attlee’in yerini alacak) arasındaki Potsdam Konferansı, Hiroşima’nın bombalanmasından sadece dört gün önce sona erdi. Toplantı, Amerikalılar ile Sovyetler arasındaki suçlamalar ve şüphelerle noktalandı. Rus orduları Doğu Avrupa’nın çoğunu işgal ediyordu. Truman ve danışmanlarının birçoğu, ABD tekelinin Sovyetlerle diplomatik yollardan etkilenebileceğini umuyordu. Bu şekilde, atom bombasının Japonya’ya bırakılması Soğuk Savaşın ilk adımları olarak görülebilir. ABD’li yetkililer, atom tekellerini diplomatik avantajlar için kullanabileceklerine gerçekten inanıyorsa da, planlarını uygulamaya koyacak vakitleri azdı. 1949 yılına gelindiğinde, Sovyetler kendi atom bombasını geliştirdi ve nükleer silahlanma yarışına başladılar.